Samstag, 22.02.2014

LIVE-STREAM: Heat vs. Bulls, So. ab 21.30 Uhr

Der Tajmanian Devil dreht auf

Kaum ein NBA-Profi spielt mit einer solchen Intensität und Leidenschaft wie Taj Gibson. Dank dem Forward haben die Chicago Bulls fünf Spiele in Folge gewonnen. Jetzt steht der sechsmalige Champion vor der ultimativen Prüfung: Einem Auswärtsspiel bei den Miami Heat (So. um 21.30 Uhr im LIVE-STREAM).

Taj Gibson stellt in den letzten Wochen zunehmend seinen Wert für die Bulls unter Beweis
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Taj Gibson stellt in den letzten Wochen zunehmend seinen Wert für die Bulls unter Beweis

Es ist rund zweieinhalb Wochen her, da bekam die heile Welt der Chicago Bulls Risse. In einer Franchise, wo seit Jahren Trainer und Team bedingungslos an einem Strang ziehen, waren Carlos Boozers Kommentare nicht unbedingt hilfreich.

Nach einer 70:99-Klatsche gegen die Sacramento Kings ließ Boozer seinem Frust freien Lauf und wetterte: "Ich sollte im letzten Viertel spielen, aber der Trainer trifft die Entscheidungen, nicht ich. Seit ich bei den Bulls bin, hat er mich ziemlich oft im letzten Viertel nicht eingesetzt. Manchmal gewinnen wir, aber häufiger eben nicht. Aber es ist seine Entscheidung."

Der 32-Jährige hielt nicht damit hinterm Berg, dass der Frust mit der Zeit immer größer werde: "Manchmal habe ich ein super Spiel, bin richtig gut drauf. Und als Sportler will man natürlich weitermachen. Ich glaube, dass ich meiner Mannschaft in engen Spielen helfen kann. Aber dann darf ich eben nicht. Mir bleibt dann nichts anderes übrig, als die Jungs anzufeuern."

So sehr Boozer auch die Schuld bei Coach Tom Thibodeau suchen mag, so sehr muss er sich selbst aufgrund seiner Defensivschwächen in die Verantwortung nehmen. Haupt-"Schuldiger" aber ist derzeit Taj Gibson.

Gibson "verantwortlich" für Boozers Leid

Denn Boozers Backup ist in der Form seines Lebens und einer der Gründe, warum die Bulls fünf Spiel in Folge gewinnen konnten und trotz der schweren Verletzung von Derrick Rose und nach dem Trade von Luol Deng weiter auf Playoffkurs sind.

Mit 12,9 Punkten, 6,6 Rebounds und 1,5 Blocks bei 29,3 Minuten Einsatzzeit pro Spiel absolviert der 28-Jährige gerade die beste Saison seiner Karriere. Thibodeau sagt dazu: "Ich habe zwei Spieler, die Starter auf der Vier sein müssten. Taj steckt zurück, indem er freiwillig von der Bank kommt. Und Carlos muss akzeptieren, dass er manchmal eben am Ende nicht auf dem Court steht."

Thibs' Zuneigung zu Spielern, die leidenschaftlich und technisch sauber verteidigen, ist bestens bekannt. Jimmy Butler ist ein weiteres Beispiel für einen unterschätzten Youngster, der sich über seine Defense ins Herz des Trainers spielte.

"Manchmal muss man seine eigenen Interessen denen des Teams unterordnen", führt Thibodeau weiter aus. "Und das liebe ich an Taj. Er ist vielleicht sauer, dass er nicht starten darf. Aber er lässt sich nichts anmerken."

Hinten grandios, vorne immer besser

Mit seiner präzisen Fußarbeit, seiner guten Antizipation, dem taktischen Verständnis und starker Athletik sollte Gibson in Sachen Defense ein Vorbild für jeden Power Forward sein. Doch inzwischen ist es mehr als die Verteidigung, die Gibson unverzichtbar macht.

In einem Team, das zu oft Probleme mit dem Scoring hat, hat sich Gibson zu einem Lichtblick entwickelt. Der 2-Meter-5-Mann war immer schon einer, der gern aus der Mitteldistanz geworfen hat, jetzt trifft er seine Schüsse zunehmend gut.

Die Most Improved Player seit 1986
1985/86 Alvin Robertson (San Antonio Spurs)
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1985/86 Alvin Robertson (San Antonio Spurs)
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1986/87 Dale Ellis (Seattle SuperSonics)
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1986/87 Dale Ellis (Seattle SuperSonics)
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1987/88 Kevin Duckworth (Portland Trail Blazers)
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1987/88 Kevin Duckworth (Portland Trail Blazers)
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1988/89 Kevin Johnson (Phoenix Suns)
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1988/89 Kevin Johnson (Phoenix Suns)
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1989/90 Rony Seikaly (Miami Heat)
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1989/90 Rony Seikaly (Miami Heat)
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1990/91 Scott Skiles (Orlando Magic)
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1990/91 Scott Skiles (Orlando Magic)
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1991/92 Pervis Ellison (Washington Bullets)
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1991/92 Pervis Ellison (Washington Bullets)
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1992/93 Mahmoud Abdul-Rauf (Denver Nuggets)
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1992/93 Mahmoud Abdul-Rauf (Denver Nuggets)
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1993/94 Don MacLean (Washington Bullets)
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1993/94 Don MacLean (Washington Bullets)
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1994/95 Dana Barros (Philadelphia 76ers)
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1994/95 Dana Barros (Philadelphia 76ers)
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1995/96 Gheorghe Muresan (Washington Bullets)
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1995/96 Gheorghe Muresan (Washington Bullets)
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1996/97 Isaac Austin (Miami Heat)
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1996/97 Isaac Austin (Miami Heat)
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1997/98 Alan Henderson (Atlanta Hawks)
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1997/98 Alan Henderson (Atlanta Hawks)
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1998/99 Darrell Armstrong (Orlando Magic)
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1998/99 Darrell Armstrong (Orlando Magic)
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1999/00 Jalen Rose (Indiana Pacers)
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1999/00 Jalen Rose (Indiana Pacers)
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2000/01 Tracy McGrady (Orlando Magic)
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2000/01 Tracy McGrady (Orlando Magic)
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2001/02 Jermaine O'Neal (Indiana Pacers)
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2002/03 Gilbert Arenas (Golden State Warriors)
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2002/03 Gilbert Arenas (Golden State Warriors)
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2003/04 Zach Randolph (Portland Trail Blazers)
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2003/04 Zach Randolph (Portland Trail Blazers)
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2004/05 Bobby Simmons (Los Angeles Clippers)
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2004/05 Bobby Simmons (Los Angeles Clippers)
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2005/06 Boris Diaw (Phoenix Suns)
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2005/06 Boris Diaw (Phoenix Suns)
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2006/07 Monta Ellis (Golden State Warriors)
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2006/07 Monta Ellis (Golden State Warriors)
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2007/08 Hedo Türkoglu (Orlando Magic)
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2007/08 Hedo Türkoglu (Orlando Magic)
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2008/09 Danny Granger (Indiana Pacers)
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2008/09 Danny Granger (Indiana Pacers)
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2009/10 Aaron Brooks (Houston Rockets)
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2009/10 Aaron Brooks (Houston Rockets)
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2010/11 Kevin Love (Minnesota Timberwolves)
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2010/11 Kevin Love (Minnesota Timberwolves)
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2011/12 Ryan Anderson (Orlando Magic)
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2011/12 Ryan Anderson (Orlando Magic)
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2012/13 Paul George (Indiana Pacers)
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2012/13 Paul George (Indiana Pacers)
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2013/14: Goran Dragic (Phoenix Suns)
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2013/14: Goran Dragic (Phoenix Suns)
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2014/15: Jimmy Butler (Chicago Bulls)
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2014/15: Jimmy Butler (Chicago Bulls)
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2015/16: C.J. McCollum (Portland Trail Blazers)
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2015/16: C.J. McCollum (Portland Trail Blazers)
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Dazu hat er sich einige Moves im Low Post angeeignet, für Garbage-Punkte war er mit seinem unermüdlichen Einsatz beim Offensivrebounding ohnehin schon bekannt. Bessere Leistungen von Gibson und schlechtere von Boozer haben dazu geführt, dass der eigentliche Reservist im Februar 33 Minuten pro Spiel auf dem Court steht - im November waren es noch 24,6. Seine Würfe hat er von unter zehn pro Partie sukzessive auf mittlerweile 14 gesteigert, ohne dass die Quote nennenswert gelitten hätte (46,8 Prozent statt 47,2).

Und immer wieder garniert er seine Leistungen mit spektakulären Dunks.

Gibson: "Ich muss selbst lächeln"

"Mein Selbstvertrauen ist derzeit sehr groß", sagt Gibson selbst. "Jedes Mal, wenn ich Punkte mache, muss ich lächeln, weil ich selbst nicht glauben kann, was ich alles auf dem Court veranstalte. Ich habe so viel dazugelernt. Früher habe ich nie darüber nachgedacht, wie manche Teams in bestimmten Situationen verteidigen. Aber unser Coaching Staff hat mich da enorm weitergebracht. Ich habe dieses Jahr richtig viel Spaß."

In Gesprächen über die Vergabe mehrerer Auszeichnungen fällt inzwischen immer häufiger Gibsons Name. Sixth Man of the Year? Most Improved Player? All-Defensive Team? "Für alle drei kommt er in Frage", lobt Thibodeau. "Er hat so viel an sich gearbeitet, ist mit Abstand unser bester Trainingsspieler. Und er kann sich immer noch verbessern."

Dass speziell Gibsons Defense einem Fanatiker wie dem Bulls-Coach feuchte Träume beschert, ist an sich bemerkenswert: "Ganz ehrlich: Es gibt nicht einen Aspekt an seiner Defense, der fehlerhaft ist. Ob Low Post, Pick'n'Roll, Switchen, Shotblocking und so weiter: Er kann einfach alles. Für uns ist er unbezahlbar."

Tradegerüchte um Gibson

Dabei ist "unbezahlbar" das entscheidende Stichwort: Gibson verdient in diesem und den nächsten drei Jahren insgesamt noch 33 Mio. Dollar. Nicht wenig für einen Bankspieler, aber ein scheinbar angemessener Preis für einen Mann wie Gibson.

Aber denkt auch das Front Office so? Während Thibs aus seiner Zuneigung zu so manchem Spieler keinen Hehl macht, scheinen Trainer und Management zuletzt nicht immer einer Meinung zu sein, was die Richtung des Teams anbelangt.

Der Trade von Luol Deng schmeckte dem Coach (und den meisten Spielern) überhaupt nicht, war aus finanziellen Gründen aber wohl unvermeidlich. Mit rund 63 Mio. Dollar Gehalt würde Chicago allerdings auch im nächsten Jahr über dem Salary Cap liegen. Um flexibel zu sein und signifikante Verbesserungen vornehmen zu können, müsste also wenigstens noch ein Großverdiener gehen.

Und so kam es, dass ausgerechnet Gibson, wie Deng einer von Thibodeaus absoluten Lieblingsspielern, bis zur Trade Deadline immer wieder Gegenstand von Gerüchten war. Letztlich durfte er wohl aus zwei Gründen bleiben: Erstens bot kein Team einen angemessenen Gegenwert, zweitens wäre Thibodeau wohl endgültig Amok gelaufen.

Sixth Man of the Year seit 1982
1982/83: Bobby Jones, Philadelphia 76ers
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1982/83: Bobby Jones, Philadelphia 76ers
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1983/1984 & 1984/85: Kevin McHale, Boston Celtics
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1983/1984 & 1984/85: Kevin McHale, Boston Celtics
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1985/86: Bill Walton, Boston Celtics
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1985/86: Bill Walton, Boston Celtics
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1986/87 und 1989/90: Ricky Pierce, Milwaukee Bucks
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1986/87 und 1989/90: Ricky Pierce, Milwaukee Bucks
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1987/88: Roy Tarpley, Dallas Mavericks
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1987/88: Roy Tarpley, Dallas Mavericks
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1988/89: Eddie Johnson, Phoenix Suns
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1988/89: Eddie Johnson, Phoenix Suns
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1990/91 & 1991/92: Detlef Schrempf, Indiana Pacers
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1990/91 & 1991/92: Detlef Schrempf, Indiana Pacers
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1993/94: Wardell Stephen "Dell" Curry, Charlotte Hornets (r.)
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1993/94: Wardell Stephen "Dell" Curry, Charlotte Hornets (r.)
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1994/95: Anthony Mason (l.), New York Knicks
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1994/95: Anthony Mason (l.), New York Knicks
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1995/96: Toni Kukoc, Chicago Bulls
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1995/96: Toni Kukoc, Chicago Bulls
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1996/97: John Starks, New York Knicks
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1996/97: John Starks, New York Knicks
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1997/98: Danny Manning, Phoenix Suns
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1997/98: Danny Manning, Phoenix Suns
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1998/99: Darrell Armstrong, Orlando Magic
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1998/99: Darrell Armstrong, Orlando Magic
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1999/2000: Rodney Rodgers, Phoenix Suns
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1999/2000: Rodney Rodgers, Phoenix Suns
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2000/01: Aaron McKie, Philadelphia 76ers
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2002/03: Bobby Jackson, Sacramento Kings
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2003/04: Antawn Jamison, Dallas Mavericks
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2004/05: Ben Gordon, Chicago Bulls
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2001/02: Corliss Williamson, Detroit Pistons
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2005/06: Mike Miller, Memphis Grizzlies
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2006/07: Leandro Barbosa, Phoenix Suns
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2007/08: Manu Ginobili, San Antonio Spurs
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2008/09: Jason Terry, Dallas Mavericks
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2009/10: Jamal Crawford, Atlanta Hawks
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2010/2011: Lamar Odom, Los Angeles Lakers
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2011/12: James Harden, Oklahoma City Thunder
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2011/12: James Harden, Oklahoma City Thunder
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2012/13: J.R. Smith, New York Knicks
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2014/15: Lou Williams, Toronto Raptors
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2015/16: Jamal Crawford, Los Angeles Clippers
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Thibs contra Bulls-Management

Intern soll sich Thibs bis zuletzt schon gegen den Deng-Trade gewehrt haben, einige Gazetten schrieben bereits davon, dass der Coach trotz laufendem Vertrag im Sommer Reißaus nehmen könnte.

Mitch Lawrence von den "New York Daily News" hatte bereits den Deng-Deal vorab angekündigt und berichtete unlängst, dass Thibodeau sich mit den Knicks einig geworden sei. Thibodeau wies das vehement zurück, doch die Gefahr, einen der besten Coaches der Liga zu verlieren, dürfte dem Bulls-Management damit sehr deutlich vor Augen geführt worden sein.

"Ich liebe mein Team, ich liebe unseren Kampfgeist, nur das zählt für mich", sagte Thibodeau damals. Und die Verkörperung des Kampfgeists heißt Taj Gibson, der Power Forward, der aufgrund seiner Spielweise "Tajmanian Devil" genannt wird.

Mit dem Verstreichen der Transferfrist ist auch die unmittelbare Zukunft des Reservisten sicher. Gibson hat seinen Wert in den letzten Wochen unter Beweis gestellt. Stattdessen scheint es unausweichlich, dass es im Sommer einen anderen Spieler erwischen wird: Carlos Boozer.

Wird Boozer entlassen?

Der Starter kann per Amnesty-Klausel entlassen werden und würde den Bulls in 2014/2015 satte 16,8 Mio. Dollar ersparen. Je nachdem, zu welchem Betrag Boozer von einem anderen Team geholt wird, müssten die Bulls zwar weiterhin die Differenz zum aktuellen Kurs begleichen, allerdings wären diese Kosten nicht für den Salary Cap relevant.

Chicago wäre auf einen Schlag wieder unter der Gehaltsobergrenze - und denkt schon über den nächsten Power Forward nach. Nikola Mirotic gilt als aktuell bester Spieler in Europa, die Bulls halten die Draftrechte an dem aus Montenegro eingebürgerten Spanier.

Und wieder würde sich Gibson unter Umständen damit anfreunden müssen, dass ein anderer Spieler mehr Presse bekommt, gebauchpinselt und vielleicht sogar starten wird.

Kein Problem für Gibson, glaubt Thibodeau: "Taj beschwert sich nie, er akzeptiert die Dinge, wie sie sind. Was man von ihm verlangt, das macht er. Statt Worten lässt er Taten sprechen."

Im Gedenken an die Freunde

Angetrieben wird er dabei vom Gedanken an seine Freunde, denen er vor jedem Spiel einen Gruß sendet. Es war im Sommer 2010, Gibson hatte gerade seine erste Saison als NBA-Profi absolviert, als ihn innerhalb weniger Wochen drei Verluste heimsuchten: Zwei seiner Freunde wurden in Brooklyn erschossen, ein dritter verschwand spurlos.

Die NBA-Champions der letzten 25 Jahre
1991: Chicago Bulls (4-1 gegen L.A. Lakers). Finals MVP: Michael Jordan
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1991: Chicago Bulls (4-1 gegen L.A. Lakers). Finals MVP: Michael Jordan
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1992: Chicago Bulls (4-2 gegen Portland Trail Blazers). Finals MVP: Michael Jordan
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1992: Chicago Bulls (4-2 gegen Portland Trail Blazers). Finals MVP: Michael Jordan
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1993: Chicago Bulls (4-2 gegen Phoenix Suns). Finals MVP: Michael Jordan
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1993: Chicago Bulls (4-2 gegen Phoenix Suns). Finals MVP: Michael Jordan
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1994: Houston Rockets (4-3 gegen New York Knicks). Finals MVP: Hakeem Olajuwon
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1994: Houston Rockets (4-3 gegen New York Knicks). Finals MVP: Hakeem Olajuwon
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1995: Houston Rockets (4-0 gegen Orlando Magic). Finals MVP: Hakeem Olajuwon
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1995: Houston Rockets (4-0 gegen Orlando Magic). Finals MVP: Hakeem Olajuwon
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1996: Chicago Bulls (4-2 gegen Seattle Supersonics). Finals MVP: Michael Jordan
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1996: Chicago Bulls (4-2 gegen Seattle Supersonics). Finals MVP: Michael Jordan
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1997: Chicago Bulls (4-2 gegen Utah Jazz). Finals MVP: Michael Jordan
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1997: Chicago Bulls (4-2 gegen Utah Jazz). Finals MVP: Michael Jordan
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1998: Chicago Bulls (4-2 gegen Utah Jazz). Finals MVP: Michael Jordan
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1999: San Antonio Spurs (4-1 gegen New York Knicks). Finals MVP: Tim Duncan
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1999: San Antonio Spurs (4-1 gegen New York Knicks). Finals MVP: Tim Duncan
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2000: L.A. Lakers (4-2 gegen Indiana Pacers). Finals MVP: Shaquille O'Neal
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2000: L.A. Lakers (4-2 gegen Indiana Pacers). Finals MVP: Shaquille O'Neal
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2001: L.A. Lakers (4-1 gegen Philadelphia 76ers). Finals MVP: Shaquille O'Neal
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2002: L.A. Lakers (4-0 gegen New Jersey Nets). Finals MVP: Shaquille O'Neal
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2003: San Antonio Spurs (4-2 gegen New Jersey Nets). Finals MVP: Tim Duncan
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2003: San Antonio Spurs (4-2 gegen New Jersey Nets). Finals MVP: Tim Duncan
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2004: Detroit Pistons (4-1 gegen L.A. Lakers). Finals MVP: Chauncey Billups
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2004: Detroit Pistons (4-1 gegen L.A. Lakers). Finals MVP: Chauncey Billups
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2005: San Antonio Spurs (4-3 gegen Detroit Pistons). Finals MVP: Tim Duncan
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2005: San Antonio Spurs (4-3 gegen Detroit Pistons). Finals MVP: Tim Duncan
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2006: Miami Heat (4-2 gegen Dallas Mavericks). Finals MVP: Dwyane Wade
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2006: Miami Heat (4-2 gegen Dallas Mavericks). Finals MVP: Dwyane Wade
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2007: San Antonio Spurs (4-0 gegen Cleveland Cavaliers). Finals MVP: Tony Parker
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2007: San Antonio Spurs (4-0 gegen Cleveland Cavaliers). Finals MVP: Tony Parker
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2008: Boston Celtics (4-2 gegen L.A. Lakers). Finals MVP: Paul Pierce
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2008: Boston Celtics (4-2 gegen L.A. Lakers). Finals MVP: Paul Pierce
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2009: L.A. Lakers (4-1 gegen Orlando Magic). Finals MVP: Kobe Bryant
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2009: L.A. Lakers (4-1 gegen Orlando Magic). Finals MVP: Kobe Bryant
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2010: L.A. Lakers (4-3 gegen Boston Celtics). Finals MVP: Kobe Bryant
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2010: L.A. Lakers (4-3 gegen Boston Celtics). Finals MVP: Kobe Bryant
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2011: Dallas Mavericks (4-2 gegen Miami Heat). Finals MVP: Dirk Nowitzki
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2011: Dallas Mavericks (4-2 gegen Miami Heat). Finals MVP: Dirk Nowitzki
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2012: Miami Heat (4-1 gegen Oklahoma City Thunder). Finals MVP: LeBron James
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2012: Miami Heat (4-1 gegen Oklahoma City Thunder). Finals MVP: LeBron James
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2013: Miami Heat (4-3 gegen San Antonio Spurs). Finals MVP: LeBron James
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2013: Miami Heat (4-3 gegen San Antonio Spurs). Finals MVP: LeBron James
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2014: San Antonio Spurs (4-1 gegen Miami Heat). Finals-MVP: Kawhi Leonard
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2014: San Antonio Spurs (4-1 gegen Miami Heat). Finals-MVP: Kawhi Leonard
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2015: Golden State Warriors (4-2 gegen Cleveland Cavaliers). Finals-MVP: Andre Igoudala
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2015: Golden State Warriors (4-2 gegen Cleveland Cavaliers). Finals-MVP: Andre Igoudala
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"Ich bete, und ich sage ihnen, dass ich sie vermisse", erklärte Gibson sein Pregame-Ritual. "Und dann bitte ich sie, mir beizustehen, mir Inspiration zu geben." Im Februar 2011 verlor Gibson auch noch seinen Großvater nach dessen Kampf gegen Lungenkrebs. Einen Großvater, den er aufgrund einer komplizierten Familiensituation lange Zeit kaum gekannt hatte.

"Ich hatte das vorher nie erlebt, dass jemand so redet wie mein Opa", erinnert sich Gibson. "Er hatte solche Schmerzen, dass er nur noch sterben wollte." Gibson brauchte eine Weile, um die Todesfälle zu verdauen. Doch inzwischen bezieht er aus diesen Verlusten seine größte Motivation.

Das Leben - und die NBA-Karriere - ist zu kurz, um nicht jede Chance zu ergreifen. Und so ehrt Gibson seine Freunde und seinen Großvater, indem er sich durch die Saison kämpft, kratzt und beißt, als wäre jedes Spiel sein letztes.

Der NBA-Spielplan im Überblick

Philipp Dornhegge

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Philipp Dornhegge(Verantwortlicher Redakteur NBA.de)

Philipp Dornhegge, Jahrgang 1981, kehrte im Dezember 2012 nach knapp einjährigem Zwischenstopp bei SKY zurück zu SPOX und PERFORM Deutschland, um dort seine aktuelle Aufgabe als verantwortlicher Redakteur für NBA.de anzugehen. Geboren und aufgewachsen im Münsterland, hatte er die Heimat nur für zwei Semester in Vancouver verlassen, bevor er 2008 nach München zog. Studierter Anglist, aktiver Basketballer seit 1992.

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