Sonntag, 12.03.2017

NFL: Die New England Patriots und die aggressive Free Agency

Mit Pauken und Trompeten

Die New England Patriots sind eine der großen Überraschungen der bisherigen Free Agency: Der Titelverteidiger ging die erste Welle der Neuverpflichtungen ungewöhnlich aggressiv an, und fädelte gleich mehrere Trades ein. Es scheint fast, als würde Bill Belichick für den Karriere-Schlussspurt von Tom Brady so forsch aufrüsten, wie er es schon einmal getan hat - gleichzeitig aber sind es auch Investitionen in die Zukunft.

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Auf zwei Zitate von Bill Belichick dürfte man in den kommenden Tagen in Foxborough noch einige Male stoßen. "Ich bin froh, dass er nicht in unserer Division ist und wir zwei Mal im Jahr gegen ihn spielen müssen. Ein wirklich guter Spieler", sowie: "Ich bin wirklich beeindruckt von Allens Blocking-Fähigkeiten. Einer der besten Blocking-Tight-Ends, mit denen wir es zu tun haben werden."

Letzteres war Belichicks Einschätzung von Dwayne Allen 2014, die andere Lobeshymne äußerte der Patriots-Coach nach einigen gemeinsamen Trainingseinheiten mit den Saints in der 2015er Preseason. Vor allem von Cooks soll Belichick über die letzten beiden Jahre ein großer Fan geworden sein - seit Freitag spielen beide für New England.

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Die Patriots haben einen ungewöhnlich forschen Start in die Free Agency hingelegt. Das neue Liga-Jahr ist gerade drei Tage alt, und im Vergleich zum spektakulären Ende der vergangenen Saison hat sich scheinbar wenig geändert: Auch wenn wichtige Entscheidungen noch ausstehen, so hat New England mit einer der aggressivsten Free-Agency-Perioden unter Belichick doch schon jetzt viel dafür getan, um seine Pole Position zu verteidigen.

Gilmore: 40 Millionen Gründe

Und das kam über Wege, die New England selten beschreitet. Direkt zum Start der Free Agency sorgten die Pats für einen Kracher, indem sie Stephon Gilmore - einen der beiden besten Free-Agent-Cornerbacks in diesem Jahr - nicht nur verpflichteten: Gilmore erhielt einen Fünfjahresvertrag mit Garantien in Höhe von 40 Millionen Dollar.

Die Pats lassen die erste Welle der hochpreisigen Top-Free-Agents normalerweise gerne an sich vorüberziehen, und schlagen dann später zu. Mit Schnäppchen für erfahrene Spieler, Einjahresverträgen und dergleichen. Und Gilmore kommt nicht ohne Risiko: Der Cornerback hatte in der vergangenen Saison in Buffalo seine wohl schwächste Saison, erlaubte eine Catch-Quote von 60,3 Prozent bei 15,6 Yards pro Catch.

Tom Brady - Der Herr der Ringe
Thomas Edward Patrick Brady, Jr. - oder eben einfach nur Tom Brady. Fünffacher Super-Bowl-Champ, zweifacher MVP, der Beste aller Zeiten? SPOX zeigt die Bilder einer beeindruckenden Karriere
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1977 in Kalifornien geboren, spielt Brady auf dem College für die Michigan Wolverines. Zu dieser Zeit weiß aber noch niemand, wie gut der lange Lulatsch (1,93 Meter) einmal sein wird
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Lediglich die Patriots greifen im Draft 2000 zu - aber erst an Position 199. Und so ist Brady in seiner ersten Saison nur Quarterback Nummer vier. Aber er arbeitet an sich...
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Lediglich die Patriots greifen im Draft 2000 zu - aber erst an Position 199. Und so ist Brady in seiner ersten Saison nur Quarterback Nummer vier. Aber er arbeitet an sich...
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...und als sich Star-QB Drew Bledsoe (l.) früh in der Saison 2001 verletzt, ist Brady bereits Backup. Mit ihm erreichen die Pats die Playoffs, die Erfolgsstory beginnt
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...und als sich Star-QB Drew Bledsoe (l.) früh in der Saison 2001 verletzt, ist Brady bereits Backup. Mit ihm erreichen die Pats die Playoffs, die Erfolgsstory beginnt
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Und gleich in Bradys erstem Playoff-Spiel wird es kontrovers - wir sagen nur "Tuck Rule". Aber weil der Arm nach vorn geht, behalten die Pats den Ball - und gewinnen später in Overtime
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Und gleich in Bradys erstem Playoff-Spiel wird es kontrovers - wir sagen nur "Tuck Rule". Aber weil der Arm nach vorn geht, behalten die Pats den Ball - und gewinnen später in Overtime
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Als gigantischer Underdog gehen die Pats wenig später in Super Bowl XXXVI - aber die "Greatest Show on Turf" von Kurt Warner und den Rams wird eingebremst. Brady führt das Team zum entscheidenden Field Goal - und wird trotz nur 145 Yards deshalb MVP
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Als gigantischer Underdog gehen die Pats wenig später in Super Bowl XXXVI - aber die "Greatest Show on Turf" von Kurt Warner und den Rams wird eingebremst. Brady führt das Team zum entscheidenden Field Goal - und wird trotz nur 145 Yards deshalb MVP
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Zwei Jahre später kommt der nächste Titel dazu - diesmal gegen die Carolina Panthers. Brady kommt auf 354 Yards im Endspiel und wird wieder MVP. In Boston ist er bereits jetzt eine Legende
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Zwei Jahre später kommt der nächste Titel dazu - diesmal gegen die Carolina Panthers. Brady kommt auf 354 Yards im Endspiel und wird wieder MVP. In Boston ist er bereits jetzt eine Legende
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Aller guten Dinge sind drei! Die Patriots triumphieren auch im Super Bowl XXXIX, diesmal gegen die Eagles und QB Donovan McNabb. Der dritte Titel in nur vier Spielzeiten
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Brady schwimmt auf einer Erfolgswelle, ist ein Megastar - und sieht auch noch unverschämt gut aus. Zu dieser Zeit ist er mit Schauspielerin Bridget Moynahan ("I, Robot") zusammen
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2007 stellt ihm das Front Office Mega-Receiver Randy Moss an die Seite - und die Pats werden zur Offensivmaschine. Alle 16 Saisonspiele werden gewonnen, MVP Brady kommt auf 50 Touchdowns - Rekord! Im Super Bowl geht es dann gegen die Giants...
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Aber so wie die Pats einst Warner und die Rams stoppten, so halten diesmal die Giants dagegen - und haben am Ende das Glück auf ihrer Seite ("Helmet-Catch"). Die Saison geht unter dem Spitznamen "18-1" in die Geschichte ein
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Aber so wie die Pats einst Warner und die Rams stoppten, so halten diesmal die Giants dagegen - und haben am Ende das Glück auf ihrer Seite ("Helmet-Catch"). Die Saison geht unter dem Spitznamen "18-1" in die Geschichte ein
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Und es kommt noch schlimmer: Im ersten Viertel der neuen Saison reißt sich Brady nach Tackle von Bernard Pollard das Kreuzband - die Spielzeit ist gelaufen. Mit Matt Cassel gewinnen die Pats zwar trotzdem elf Spiele, sind aber kein Titelanwärter
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Und es kommt noch schlimmer: Im ersten Viertel der neuen Saison reißt sich Brady nach Tackle von Bernard Pollard das Kreuzband - die Spielzeit ist gelaufen. Mit Matt Cassel gewinnen die Pats zwar trotzdem elf Spiele, sind aber kein Titelanwärter
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Das ändert sich, als Brady zurückkehrt. Anfang 2012 ist man zurück im Endspiel - und es bietet sich tatsächlich die Chance zur Revanche gegen die Giants. Aber wieder jubelt am Eli Manning, der QB auf der anderen Seite
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Das ändert sich, als Brady zurückkehrt. Anfang 2012 ist man zurück im Endspiel - und es bietet sich tatsächlich die Chance zur Revanche gegen die Giants. Aber wieder jubelt am Eli Manning, der QB auf der anderen Seite
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Auch privat läuft es super: 2009 heiratet Brady Supermodel Gisele Bündchen, das Paar hat zwei Kinder. Hier besuchen sie die WM in Brasilien - ganz rechts übrigens Carles Puyol
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Drei Jahre später jedoch steht Brady wieder auf dem Thron - nach einem Zehn-Punkte-Comeback im vierten Viertel schlagen die Patriots Titelverteidiger Seattle Seahawks für den vierten Titel der Franchise-Geschichte
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Drei Jahre später jedoch steht Brady wieder auf dem Thron - nach einem Zehn-Punkte-Comeback im vierten Viertel schlagen die Patriots Titelverteidiger Seattle Seahawks für den vierten Titel der Franchise-Geschichte
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Doch der Rekord für das größte Comeback im Super Bowl hält nur zwei Jahre - die Pats selbst pulverisieren ihn mit einem Wahnsinns-Sieg in Super Bowl LI nach 25 Punkten Rückstand
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Doch der Rekord für das größte Comeback im Super Bowl hält nur zwei Jahre - die Pats selbst pulverisieren ihn mit einem Wahnsinns-Sieg in Super Bowl LI nach 25 Punkten Rückstand
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Fazit: Sieben Super-Bowl-Teilnahmen, davon fünf gewonnen. Damit hat er in der ewigen Rivalität mit Peyton Manning (vier Super Bowls, zwei Titel, 5 Mal MVP) - klar die Nase vorn
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Ewiger Wegbegleiter in Bradys Hall-of-Fame-Karriere: "Imperator" und Mastermind Bill Belichick - seines Zeichens wohl der beste Coach aller Zeiten
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Ewiger Wegbegleiter in Bradys Hall-of-Fame-Karriere: "Imperator" und Mastermind Bill Belichick - seines Zeichens wohl der beste Coach aller Zeiten
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Wie lange werden wir Brady noch auf dem Gridiron sehen? Nach eigener Auskunft durchaus noch drei bis fünf Jahre - da geht noch was! Schon jetzt hält er die Rekorde für meiste Siege und Super-Bowl-Ringe und ist noch lange nicht fertig
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Wie lange werden wir Brady noch auf dem Gridiron sehen? Nach eigener Auskunft durchaus noch drei bis fünf Jahre - da geht noch was! Schon jetzt hält er die Rekorde für meiste Siege und Super-Bowl-Ringe und ist noch lange nicht fertig
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Vor allem gingen in dem für Cornerbacks anspruchsvollen Scheme von Ex-Bills-Coach Rex Ryan zu viele gegnerische Big Plays auf das Konto des 26-Jährigen. Auf der anderen Seite hat Gilmore in den vergangenen Jahren gezeigt, dass er das Potential zum Nummer-1-Corner mitbringt. Er hat gegnerische Top-Receiver über den Platz verfolgt, hat seit 2012 zusammengerechnet 48 Interceptions und Pass-Breakups. Lediglich acht Cornerbacks haben über diesen Zeitraum mehr.

Es ist keine risikofreie Verpflichtung, das sind die Top-Deals der ersten Free-Agency-Welle selten. Die Patriots haben über die letzten Jahre je zwei Mal pro Saison gegen Gilmore gespielt, sollten ihn also einschätzen können. Trotzdem ist es überraschend, dass sie ein solches finanzielles Risiko eingehen. Immerhin investierte New England auch Geld in die eigenen Free Agents: So erhielten etwa D-Liner Alan Branch sowie Safety Duron Harmon neue Verträge, wenngleich beide zu durchaus Team-freundlichen Konditionen bleiben. Darüber hinaus kommt Ex-Ravens-D-Liner Lawrence Guy für vier Jahre und bis zu 20 Millionen Dollar.

Belichicks Vorliebe für Trades

Auffällig ist daneben vor allem die Trade-Begeisterung - wieder einmal. New England hatte seinen Kader auch im vergangenen Jahr schon munter via Trades verbessert: Guard Jonathan Cooper (Teil des Chandler-Jones-Trades) entpuppte sich dabei zwar als Niete, ansonsten waren allerdings mehrere wichtige Bestandteile des Super-Bowl-Teams dabei.

Tag 1 der Free Agency im Recap: Osweiler und Preisexplosionen

Allen voran sticht unweigerlich Martellus Bennett heraus, der aus Chicago kam und 77 Prozent der Offense-Snaps spielte. Es folgten darüber hinaus Cornerback Eric Rowe aus Philly (43 Prozent der Defense-Snaps) und Linebacker Kyle Van Noy aus Detroit (24 Prozent) sowie Browns-Linebacker Barkevious Mingo. Der entwickelte sich zwar nicht zu einer Defensiv-Stütze, spielte aber 72 Prozent der Special-Team-Snaps.

Die Bewertung der diesjährigen Patriots-Trade-Klasse steht zwar natürlich noch aus, an Versuchen aber mangelt es nicht. So kam als erstes Dwayne Allen via Trade aus Indianapolis, New England erhielt einen Sechstrunden-Draft-Pick dazu und bezahlt einen Viertrunden-Pick. Der 27-Jährige hatte den größten Cap-Hit auf seinem Vertrag 2016, also in Indianapolis. Ab jetzt (4,9 Mio., 5 Mio., 7,4 Mio.) ist er mehr als bezahlbar - und bringt die in New England so wichtige Vielfalt auf der Position mit, Allen glänzt als Blocker.

Ist es ein Upgrade zu Bennett? Nein, rein sportlich ist es eine Verschlechterung. Aber New England spart so mutmaßlich mehrere Millionen im Jahr für den Komplementär-Tight-End zu Rob Gronkowski und bekommt einen Spieler, der sich noch verbessern kann. Die 2-TE-Sets zu spielen, die Belichick mutmaßlich wieder stärker einsetzen will, erlaubt Allen den Patriots jedenfalls ohne jede Frage.

Mehr Power in der Mitte

Wirklich forsch wurden die Pats an der Trade-Front dann am Freitag: Zunächst schnappte sich New England Pass-Rusher Kony Ealy aus Carolina. Die Panthers hatten nach einigen (Neu-)Verpflichtungen ein Überangebot, die Patriots mussten für Ealy im Draft nur acht Sports runter gehen (Carolina erhält Pick Nummer 64, die Patriots neben Ealy die Nummer 72). Der Pass-Rush ist und bleibt die größte Baustelle in der Patriots-Defense, Ealy bringt zumindest viel Potential mit - das er jetzt konstanter abrufen muss.

Den spektakulärsten Trade gab es später am Abend, der seit Wochen spekulierte Wechsel von Brandin Cooks ging endlich über die Bühne. Und der kommt nicht billig: New England erhält neben Cooks den Viertrunden-Pick der Saints, bezahlt dafür aber seinen Erstrunden- und Drittrunden-Pick. Dass New England einen Erstrunden-Draft-Pick für einen Spieler tradet, ist eine absolute Ausnahme und verdeutlicht, wie auch der Gilmore-Deal, die forsche Vorgehensweise. Doch bringt Cooks Qualitäten mit, die New Englands Offense noch gefährlicher machen sollten.

5 Fragen zu Osweiler: Ein revolutionärer Trade?

Die Patriots wollen mit vielen ihrer Route-Kombinationen die Mitte des Feldes angreifen, sei es mit Rub-Routes, Shallow-Crossing-Routes, oder anderen Varianten. Die Quintessenz ist dabei die gleiche: Die Mitte der Defense soll durch verschiedene Routes auf verschiedenen Ebenen attackiert werden, um so Verteidiger zu isolieren, Platz zu schaffen und 1-gegen-1-Duelle zu kreieren. Cooks gibt New England hierfür eine Explosivität, welche die Offense in der Vorsaison so nicht hatte.

Die Stadien-Projekte in der NFL
Die Raiders ziehen in die Wüste nach Las Vegas um - MANICA Architecture hat bereits seine Entwürfe für das für 2020 geplante Stadion veröffentlicht...
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...herausgekommen ist ein teilweise offenes Stadion in malerischer Landschaft
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Kostenpunkt für das Schmuckstück: Geschätzte 1,9 Milliarden Dollar
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Wir bleiben, im Gegensatz zu den Raiders, in Kalifornien und gehen in die neue Heimat der Rams und der Chargers: Los Angeles! Dort sind seit diesem Jahr auch die Chargers daheim - und die Rams-Planungen laufen bereits auf Hochtouren
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HKS Architecture wird das Mega-Stadion nahe an der Hollywood Park Rennstrecke bauen, rund 2,6 Milliarden Dollar (!) soll die neue Heimat der beiden Teams kosten
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Folgerichtig reden wir nicht nur von einer Sport-Arena: Unter anderem Büros, Hotels und Parks gehören zu dem riesigen Komplex
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In Atlanta hat der altehrwürdige Georgia Dome ausgedient. Ab kommender Saison werden die Falcons im Mercedes-Benz Stadium spielen, der Fans schon jetzt zahlreiche Highlights verspricht
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Von vorne glänzt die Arena mit einer beeindruckenden Glas-Front
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Das erste absolute Highlight ist die riesige Anzeigetafel, die unter dem Dach einen kompletten Kreis schließt. Damit wird es die größte Video-Tafel in der NFL
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Insgesamt 190 Suites wird es geben, aus denen es eine glänzende Sicht aufs Feld gibt. Beste Innenausstattung selbstverständlich inklusive
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In Washington gibt es ebenfalls große Pläne: Mitte März 2016 stellten die Redskins gemeinsam mit dem Architekturbüro BIG ihre Ideen von einer neuen Arena vor
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Das Markenzeichen der ohne Dach geplanten 60.000-Zuschauer-Arena dürfte die spektakuläre Außenfassade sein - und das nicht nur, weil sie schön glänzt...
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...vor dem Stadion soll eine Art Vergnügungspark inklusive Surf-Pool und zahlreichen Freizeit-Aktivitäten gebaut werden! Das Stadion wird damit zum Erlebnis-Event-Park
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Das gilt auch für den Winter, wenn der Pool zugefroren ist
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In Minnesota sind wir über die wilde Planungsphase längst hinaus. Die Vikings zogen zum Beginn der vergangenen Saison in ihr spektakuläres US Bank Stadium ein!
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Das Vikinger-Thema kommt in der für etwas über eine Millarde Dollar gebauten Arena überall sehr gut zum Vorschein
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65.000 Fans passen hier rein, riesige Glas-Wände geben den Eindruck von einer Outside-Atmosphäre - und die Lautstärke ist enorm!
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Schon jetzt steht fest: Die Vikings dürfen in ihrer neuen Heimat den Super Bowl 2018 ausrichten!
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Das wird auch in einer - zugegebenermaßen etwas spezifischen - Statistik deutlich: Bei Routes mit mehreren Breaks (also mehreren geplanten Richtungswechseln) hatte laut Pro Football Focus kein Receiver auch nur ansatzweise so viele Yards pro gelaufener Route, wie Cooks (7,38). Mit Cooks, Julian Edelman, Chris Hogan, Rob Gronkowski, Malcolm Mitchell und (womöglich) Danny Amendola sowie den Backs James White und Dion Lewis verfügt New England 2017 über das wohl tiefste Receiving-Corps in der NFL.

Letztes Hurrah für Brady?

Eine Sache haben die beiden jüngsten Trade-Neuzugänge derweil gemeinsam: Ealy und Cooks sind noch für ein Jahr auf ihrem jeweiligen Rookie-Vertrag und belasten den Cap mit lediglich 903.000 (Ealy) und 1,5 Millionen Dollar (Cooks). Für den Receiver und einstigen Erstrunden-Pick gibt es sogar noch die Option auf das fünfte Vertragsjahr 2018, die New England etwa 8,5 Millionen Dollar kosten dürfte - für rund zehn Millionen könnten die Pats Cooks also für zwei Jahre halten. Einhergehen könnte die Cooks-Verpflichtung zudem mit einer Entlassung von Danny Amendola, wodurch New England rund 6,3 Millionen an Cap-Space gewinnen würde.

Es bleiben dabei noch offene Fragen. Etwa danach, ob die Patriots ihre Defensiv-Säule Dont'a Hightower zurückholen können: Der Linebacker testet seit Donnerstag seinen Markt, steht aber in konstantem Austausch mit den Patriots. Das Geld wäre da. Unklar ist auch die Situation um Cornerback Malcolm Butler, der zwar den First-Round-Tender erhalten hat, so aber nur 3,9 Millionen Dollar verdienen würde und dementsprechend mit seiner Situation unzufrieden ist. Trade-Gerüchte stehen weiterhin im Raum. Das gilt auch für Jimmy Garoppolo, bei dem die Pats aber mehr und mehr entschlossen scheinen, ihn wenigstens für 2017 zu halten.

Tag 2 der Free Agency im Recap: Chaos in Washington und der Packers-Hammer

Was danach passiert, steht ohnehin in den Sternen und das gilt ganz besonders für die Patriots: Tom Brady wird im August 40 Jahre alt. Niemand weiß, wann der Körper nicht mehr mitspielt - früher oder später wird das passieren, Peyton Manning 2015 ist das mahnende Beispiel. Und so schrumpft das schon jetzt reich geschmückte Titel-Fenster mit Brady von Jahr zu Jahr, es ist nicht auszuschließen, dass es 2018 schon geschlossen ist.

Fast erinnert die Free Agency in ihrer Aggressivität ein wenig an 2007. Damals holte New England via Trade Randy Moss (für einen Viertrunden-Pick) und Wes Welker (Zweit- und Viertrunden-Pick; neuer Vertrag über 5 Jahre und 18,1 Mio.), überwies Free-Agent-Linebacker Adalius Thomas 35 Millionen über fünf Jahre und gab Cornerback Asante Samuel den Franchise Tag. Die Patriots haben auch in diesem Jahr einige der sonst in Foxborough gewohnten Pfade verlassen. Die Kunst dabei: Die Chance auf kurzfristigen Erfolg mit Brady mit mittelfristigen Perspektiven zu verknüpfen.

Ob das mit dieser Free-Agency-Klasse gelingt, wird die Zukunft zeigen. Das Titelfenster 2017 jedenfalls wird Stand jetzt nochmals kräftig aufgestoßen.

Die NFL-Saison im Überblick

Adrian Franke
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Adrian Franke(Redaktion)

Adrian Franke, Jahrgang 1989, ist seit 2013 bei SPOX.com tätig. Nach dem Abitur 2007 in Mannheim sammelte er erste Praxiserfahrungen im Printjournalismus. Anschließend war er 2010 bereits für einige Monate als Praktikant bei SPOX und kehrte 2013 parallel zu seinem Geschichts- und Anglistikstudium in Heidelberg zurück. Seit Herbst 2015 ist sein Kernressort die NFL.

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